Hallan un exoplaneta más pequeño que la Tierra


Está a sólo 33 años luz de distancia, uno de los más cercanos detectados hasta la fecha

 

La Agencia Espacial estadounidense (NASA) cree haber detectado un planeta de un tamaño equivalente a dos tercios del de la Tierra. Los astrónomos, que utilizaron el Telescopio Espacial Spitzer,encontraron este «candidato a exoplaneta», llamado UCF-1.01, a 33 años luz de distancia. Ésto lo convierte, “posiblemente”, en el más cercano a nuestro Sistema Solar con un tamaño inferior al de la Tierra.

Los exoplanetas son aquellos que orbitan estrellas más allá de nuestro Sol. Según la NASA, son muy pocos los que se han encontrado de tamaño menor que la Tierra. Spitzer ya había colaborado en estudios de tránsito de exoplanetas, pero el UCF-1.01 es el primero que identifica. Es por esto que los científicos creen que el telescopio puede sumarse a los esfuerzos de buscar planetas de tamaños parecidos al terrestre y potencialmente habitables.

«Hemos encontrado evidencias sólidas de un planeta muy pequeño, muy caliente y muy cercano», dijo Kevin Stevenson, de la Universidad Central de Florida, que participó en el hallazgo. Stevenson y su equipo estaban estudiando un planeta del tamaño de Neptuno, el GJ 436b, que orbita alrededor de la estrella enana roja GJ 436, cuando se encontraron con este nuevo exoplaneta.

En los datos registrados por el Spitzer, los astrónomos notaron ligeros descensos en la cantidad de luz infrarroja proveniente de la estrella, independientes de las caídas causadas por el GJ 436b. Una revisión de los datos de archivo del telescopio mostró que estos descensos eran periódicos, lo que sugiere que un segundo planeta orbita la estrella.

La duración del tránsito de un planeta frente a su estrella, y la pequeña disminución en la cantidad de luz de ésta que llega a la Tierra, revela las propiedades básicas de un exoplaneta. Su tamaño y la distancia respecto a su estrella. En el caso del UCF-1.01, su diámetro sería de aproximadamente 8.400 kilómetros, dos terceras partes del de la Tierra. Orbita alrededor de GJ436 a poca distancia, aproximadamente siete veces más que la que hay entre la Tierra y la Luna.

Dada esta proximidad a su estrella —este planeta está más cerca que el planeta Mercurio del Sol—, la temperatura de la superficie del exoplaneta es de en torno a 600 ºC.

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