Vampirismo estelar


Al igual que muchas personas, algunas estrellas del firmamento también ocultan su edad. Estos luceros, denominados «rezagadas azules» son estrellas viejas que parecen más jóvenes de lo que deberían. Se mantienen extrañamente en forma, extrañamente lozanas. Es decir, aparecen azules, un aspecto que no les corresponde para su antigüedad. ¿Cuál es su secreto?

Desde que fueron descubiertas en 1953, los científicos han elaborado diferentes teorías para explicar este imposible, pero hasta ahora ninguna había podido ser probada. Dos astrónomos de las universidades estadounidenses Northestern y Wisconsin-Madison creen haber dado con la respuesta. Según explican en un artículo publicado en Nature, estas «rezagadas azules» se alimentan de la masa de una estrella compañera gigante como si fueran un vampiro. Este fuel extra permite a la rezagada continuar ardiendo y vivir más tiempo mientras su víctima adelgaza cada vez más, quedándose solo con un corazón desnutrido de enana blanca.

Los astrónomos quisieron poner a prueba las tres teorías principales de formación de estas estrellas falsamente jóvenes: 1) la teoría que postula una colisión entre estrellas como causa, 2) la que postula una fusión entre estrellas y 3) la que postula la posibilidad de una transferencia de masa de una estrella a otra. Solo la última funcionaba:

La mayoría de estas estrellas pertenece a un sistema binario. La gravedad de cada compañera tira de su rezagada azul y crea un bamboleo cuando orbita, lo que permitió a los astrónomos medir la masa de las estrellas y comprobar que cada compañera de una rezada azul tiene la masa de una enana blanca. Con toda probalidad, cada una de ellas había sido vampirizada por una azul. Las otras dos teorías sobre las rezagadas azules requieren estrellas compañeras más masivas. Ahora, los astrónomos utilizarán el telescopio espacial Hubble para verificar si, como creen, estas compañeras son enanas blancas, datos que obtendrán dentro de un año.

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